La cospirazione di Newburgh

Cospirazione di Newburgh
Alexander Hamilton, che molti credono abbia avuto un ruolo nella cospirazione di Newburgh

La cospirazione di Newburgh fu un presunto complotto del 1783 da parte di ufficiali dell'esercito continentale per imporre la loro volontà al governo nazionale. Il motivo era l’incapacità del Congresso della Confederazione di pagare gli stipendi arretrati e la sua riluttanza a fornire pensioni. La maggior parte dei partecipanti alla cospirazione di Newburgh non hanno registrato apertamente i propri pensieri, quindi non è chiaro quale linea di condotta abbiano potuto intraprendere. Si parlava di rifiutarsi di sciogliere l'esercito quando gli fosse stato ordinato di farlo, e alcuni potrebbero aver nutrito intenzioni di prendere il potere. Alla fine, la cospirazione fu annullata dall'intervento personale di George Washington.

sfondo

Come altri problemi dell’epoca, la cospirazione di Newburgh fu causata dalla mancanza di denaro – in particolare, dall’incapacità del Congresso di pagare regolarmente i membri dell’esercito continentale. Questa è stata una frustrazione condivisa non solo dagli ufficiali e dai soldati, ma anche da alcuni membri del governo.

Il pagamento dei gradi nell'esercito continentale era stato un problema perpetuo durante la guerra rivoluzionaria.

Tra il 1781 e il 1782 i pagamenti erano diventati sempre più sporadici

Nell'ottobre 1780, il Congresso continentale, nel disperato tentativo di mantenere in servizio i suoi ufficiali in servizio, aveva promesso a tutti gli ufficiali in servizio una pensione vitalizia pari alla metà della paga. Ciò è stato fortemente criticato in alcune assemblee statali, dove c'erano forti dubbi sulla capacità o meno del Congresso di mantenere questa promessa.

Le lamentele prendono forma

Le lamentele degli ufficiali continentali si erano consolidate costantemente fino al 1782. Le ostilità con la Gran Bretagna erano terminate e a Parigi erano in corso i negoziati per il trattato. Molti credevano che il Congresso avrebbe potuto presto sciogliere l’esercito, riportandolo alla vita civile con le questioni irrisolte relative a salari e pensioni.

Nel novembre del 1782, una cricca di ufficiali guidati dal maggiore generale Henry Knox, uno dei comandanti più anziani di Washington, redasse una petizione minacciosamente formulata al Congresso. Si legge in parte:

“Abbiamo sopportato tutto ciò che gli uomini possono sopportare, le nostre proprietà sono esaurite, le nostre risorse private sono al termine, e i nostri amici sono stanchi e disgustati dalle nostre incessanti richieste… Qualsiasi ulteriore esperimento sulla nostra pazienza può avere effetti fatali… C’è un punto oltre il quale non c'è sofferenza. Prego che non lo supereremo sinceramente.

Nonostante i negoziati con figure simpatizzanti del Congresso, l’apertura della Knox non ebbe successo.

Gli indirizzi di Newburgh

Nei primi giorni del 1783, un gruppo di ufficiali guidati dal colonnello Walter Stewart preparò un altro elenco di rimostranze e lo inviò al Congresso. La petizione, sebbene formulata con delicatezza, invitava il Congresso a onorare le promesse fatte ai suoi funzionari. Le loro affermazioni furono appoggiate da Washington ma furono nuovamente respinte.

A marzo, due indirizzi scritti in forma anonima furono diffusi tra gli ufficiali accampati a Newburgh, New York. Sebbene la loro paternità non sia mai stata confermata, molti storici li attribuiscono al maggiore John Armstrong Junior, un veterano di guerra da sette anni. Uno degli indirizzi recitava in parte:

“[È questo] un Paese che calpesta i vostri diritti, disdegna le vostre grida e insulta le vostre angosce? Non hai più di una volta espresso i tuoi desideri e reso noti i tuoi desideri al Congresso... Come ti è stato risposto? … Se quindi questo è il tuo trattamento, mentre le spade che indossi sono necessarie per la difesa dell’America, cosa puoi aspettarti dalla pace, quando la tua voce si affievolirà e la tua forza si dissiperà a causa della divisione? Quando quelle stesse spade, gli strumenti e i compagni della tua gloria, saranno tolte dai tuoi fianchi, e non rimarrà alcun segno di distinzione militare se non i tuoi bisogni, infermità e paure?

Si è concluso con la convocazione dei funzionari in una riunione otto giorni dopo, per considerare le risposte del Congresso e “quali ulteriori misure dovrebbero essere adottate”.

Nazionalisti al Congresso

Nello stesso Congresso, diversi politici influenti condivisero le frustrazioni dei funzionari e si sentirono ostacolati dai poteri limitati conferiti dagli Articoli della Confederazione. Speravano di sfruttare la difficile situazione dell’esercito per spingere verso maggiori poteri nazionali e centralizzati, in particolare l’autorità di aumentare le tasse.

Uno di questi era Alexander Hamilton che solo 12 mesi prima era stato membro dello staff militare di Washington. Alla fine di febbraio 1783, Hamilton scrisse a Washington avvertendolo che la nazione era in gravi difficoltà e rischiava la bancarotta entro la metà dell'anno. Hamilton suggerì di costringere gli stati all'obbedienza rifiutandosi di sciogliere l'esercito, ma Washington non fu d'accordo.

Un altro federalista scontento era Robert Morris. Allora sovrintendente alle finanze del Congresso, Morris era responsabile del pagamento degli stipendi degli eserciti, ma con il crollo del commercio del dopoguerra e l’inutilità degli stati, si ritrovò incapace di farlo.

Washington risponde

Era una chiara minaccia di ammutinamento. L'esercito continentale aveva già conosciuto ammutinamenti, in particolare nei reggimenti della Pennsylvania e del New Jersey durante il 1781-2; tuttavia si trattava di ufficiali di alto rango con influenza su centinaia di uomini. Se dovesse intensificarsi potrebbe portare ad un assalto al Congresso stesso. La petizione degli ufficiali trovò il sostegno di alcuni esponenti del Congresso, soprattutto di quei nazionalisti che da tempo sostenevano un governo centrale forte con l’autorità di tassare. Consideravano questo incidente come un ottimo esempio di come il Congresso della Confederazione stava fallendo ed erano pronti a “utilizzare” la difficile situazione degli ufficiali – anche a rischio di un colpo di stato militare – per espandere il potere del Congresso rispetto agli stati. Con l'aumento della tensione, è stato programmato un incontro con gli ufficiali, dove Washington ha fatto un'apparizione a sorpresa. Ha parlato ai presenti della pericolosa situazione economica della nazione, della necessità di sostenere l’autorità politica civile e della virtù della lealtà. Con senso del teatro si tolse anche gli occhiali, dicendo: "Signori, mi permettete di mettermi gli occhiali, perché non solo sono diventato grigio ma quasi cieco nel servizio del mio paese". La leggenda narra che gli ufficiali scontenti furono conquistati dalle parole di Washington e dal suo evidente sacrificio. La cospirazione di Newburgh di fatto finì in quella stanza, anche se la questione degli arretrati e delle pensioni non fu risolta per diversi anni.

Valutazione Finale

Anche se dal discorso di Newburgh non venne fuori nulla, si trattava di un potenziale punto di svolta in cui la rivoluzione avrebbe potuto trasformarsi da un audace esperimento repubblicano in una dittatura militare. L’America avrebbe potuto benissimo ritrovarsi con un Napoleone piuttosto che con Washington; la pace avrebbe potuto lasciare il posto alla guerra civile; oppure la monarchia avrebbe potuto essere restaurata. Invece, l’ordine fu ristabilito con calma e gli obiettivi della rivoluzione riaffermati, apparentemente grazie a un discorso paterno dello stesso Washington.

“Dietro gli eventi di Newburgh del marzo 1783 si nascondeva un complotto complesso che coinvolse non solo alcuni leader dell'esercito, ma anche del Congresso. La volontà di questi uomini di rischiare di infrangere il delicato legame di fiducia tra l’esercito e il popolo americano, in violazione della tradizione profondamente radicata contro il coinvolgimento diretto dei militari nella politica, e gli avvertimenti di lunga data sui pericoli di un esercito, hanno rivelato un difetto che perseguiterà il partito federalista per tutta la sua esistenza”.
Peter Karsten, storico

Informazioni sulla citazione
Titolo: “La cospirazione di Newburgh”
Autori: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editore: Alpha History
URL: https://alphahistory.com/americanrevolution/newburgh-conspiracy
Data di pubblicazione: Luglio 18, 2019
Data di aggiornamento: 24 Novembre 2023
Data di accesso: 25 aprile 2024
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