Armi chimiche

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Un soldato del fronte occidentale e il suo cane, entrambi con la maschera antigas

Lo stallo sul fronte occidentale ha provocato l'uso più intensivo di armi chimiche nella storia umana. Nonostante un trattato del 1899 che vietava l'uso di gas velenosi come arma militare, tutti i principali combattenti li usarono in un punto o nell'altro. Sono stati utilizzati più ampiamente durante il 1915 e il 1916.

Utilizzo precoce

I primi schieramenti di gas velenosi erano con sostanze irritanti come i lacrimogeni, che avevano lo scopo di disturbare e disabilitare temporaneamente il nemico piuttosto che causare la morte.

I francesi usarono i gas lacrimogeni nelle granate nei primi mesi della guerra e i tedeschi ricambiarono subito dopo. Questi primi tentativi hanno utilizzato piccole quantità di gas che si sono congelati o sono stati rapidamente dispersi dal tempo. Di conseguenza, hanno avuto uno scarso impatto militare.

Nel gennaio 1915, i tedeschi impiegarono la guerra chimica su scala più ampia lanciando una raffica di proiettili lacrimogeni contro i soldati russi. Questa distribuzione più pesante e più sostenuta ha avuto un impatto maggiore.

Cloro gassoso

In questo periodo, gli scienziati tedeschi erano anche impegnati a raffinare e produrre cloro, un gas progettato per uccidere piuttosto che ferire o ostacolare.

Un sottoprodotto della produzione di abbigliamento, il gas cloro è stato rilasciato controvento delle posizioni nemiche. Si spostava a livello del suolo, apparendo come una nuvola verde pallido. Questo è stato seguito subito dopo da un odore nocivo che ricorda le piscine e la candeggina.

Il dispiegamento iniziale di cloro contro le truppe francesi, britanniche e canadesi fu sia devastante che provocò un considerevole panico nei ranghi alleati. Una volta inalato, il cloro gassoso si è infiltrato e corroso nei polmoni, provocando un soffocamento doloroso e una morte atroce.

Gli alleati rispondono

Non ci volle molto per sviluppare strategie e contromisure per affrontare gli attacchi di cloro. Le maschere antigas contenenti filtri di cotone impregnati chimicamente erano efficaci nel proteggere i soldati dal gas di cloro. Anche tenere uno straccio inzuppato d'acqua o di urina sulla bocca e sul naso offriva una certa protezione.

Incensati dall'uso del gas velenoso da parte della Germania, gli Alleati iniziarono ad espandere le proprie scorte. I chimici britannici furono rapidi nello sviluppare e produrre la propria forma armata di cloro gassoso.

Il primo attacco alleato con cloro gassoso nella battaglia di Loos (settembre 1915) fu disastroso. Un inaspettato cambio di vento portò via il gas dalle trincee tedesche; alcuni raggiunsero la linea britannica e vi uccisero i soldati.

Fosgene

Nello stesso anno, i chimici militari francesi iniziarono a utilizzare una sostanza ancora più potente chiamata fosgene. A differenza del cloro, il fosgene era invisibile e aveva solo un debole odore di fieno ammuffito. Ciò ha reso la sua presenza più difficile da rilevare.

Come il cloro gassoso, anche il fosgene causava danni ai polmoni e soffocamento. Tuttavia, i suoi effetti non furono sempre immediati. Un soldato potrebbe ingerirlo ma non subire effetti negativi per diverse ore.

I tedeschi lanciarono fosgene contro le posizioni britanniche poco prima del Natale 1915, disabilitando più di 1,000 uomini. Il fosgene sarebbe responsabile di più di 80,000 morti, o più di tre quarti delle vittime del gas nella prima guerra mondiale.

Senape gas

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Un soldato britannico colpito da bruciature di gas senape

L'arma chimica più famosa della guerra era il gas mostarda, un forte irritante che causava ustioni chimiche sulla pelle, sugli occhi e sulle vie respiratorie.

Sebbene non mortale come il cloro o il fosgene, il gas mostarda era più efficace come arma antiuomo.

Le maschere antigas potrebbero essere utilizzate per annullare gli effetti del fosgene o del cloro, ma il gas mostarda causava lesioni ovunque fosse esposta la pelle. Si deposita anche sul terreno come un liquido oleoso e potrebbe rimanere attivo e pericoloso per giorni, anche settimane a seconda del tempo.

Uno strumento di terrore

Il dolore del gas mostarda era intenso e il suo impatto psicologico profondo. Quelli esposti ad esso hanno sviluppato grandi vesciche gialle dolorose. Gli uomini con dosi gravi sono morti agonizzanti mentre i polmoni bruciavano e si formavano vesciche al loro interno. Molte vittime del gas mostarda sono state accecate, alcune in modo permanente, mentre altre hanno sopportato problemi respiratori per il resto della loro vita.

Non sorprende che gli attacchi di gas fossero la peggiore paura del soldato di trincea, come raccontato in questa poesia di Wilfred Owen:

Gas ... GAS! Ragazzi veloci! Un'estasi di armeggiare,
Montare i caschi goffi appena in tempo.
Ma qualcuno stava ancora urlando e inciampando,
E annaspare come un uomo nel fuoco o nella calce.
Abbassa i vetri nebbiosi e la fitta luce verde,
Come sotto un mare verde, l'ho visto affogare.
In tutti i miei sogni, davanti alla mia vista indifesa,
Si tuffa verso di me, grondando, soffocando, annegando.

lewisite

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Un poster che avverte i soldati della presenza di gas lewisita, che presumibilmente odorava "di gerani"

La Germania era l'esponente più attivo della guerra chimica nel 1915. Nel 1917 questa situazione si era invertita, con gli Alleati che producevano diverse migliaia di tonnellate di gas velenoso.

Gli scienziati negli Stati Uniti hanno inventato un nuovo composto chiamato Lewisite. Aveva effetti simili al gas mostarda, ma era in grado di penetrare negli indumenti protettivi ed era presumibilmente più mortale.

Più di 20,000 tonnellate di Lewisite furono prodotte, testate e immagazzinate, anche se la fine della guerra arrivò prima che potesse essere schierata sul campo di battaglia.

Reazione pubblica

Gli orrori della guerra del gas hanno causato l'indignazione del pubblico, sia durante che dopo la prima guerra mondiale.

Nel 1925 fu firmata una convenzione di Ginevra che proibiva l'uso di armi chimiche. Adolf Hitler, che era stato lui stesso vittima del gas mostarda nel 1918, si rifiutò indignato di distribuire gas velenoso durante la seconda guerra mondiale.

Tuttavia, le maggiori potenze hanno mantenuto scorte di queste armi - e in effetti lo fanno ancora.

“L'uso di sostanze chimiche ha lasciato un'immagine ripugnante di soldati inermi con maschere antigas improvvisate, che lottano per respirare, o file di soldati accecati dagli attacchi di agenti senape. In realtà, però, le armi chimiche hanno causato relativamente pochi morti e feriti rispetto alle armi convenzionali. Quando la guerra era finita, le armi chimiche avevano causato meno del 4 per cento di tutte le vittime ... Ci si potrebbe chiedere perché si sono guadagnate una così sfarzosa reputazione quando il loro uso non ha influenzato fondamentalmente il corso della prima guerra mondiale, o probabilmente di qualsiasi guerra da allora. poi."
Eric Croddy, scrittore

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1. Nonostante un trattato 1899 ne vietasse l'uso, entrambe le parti entrarono in guerra con scorte di armi chimiche.

2. Le armi chimiche sono iniziate con lo spiegamento di granate di gas lacrimogeni in 1914, seguite da gas di cloro in 1915.

3. La Germania fu il produttore e utilizzatore di gas più prolifico, anche se gli alleati ricambiarono e presto raggiunsero.

4. Furono usati gas mortali come il fosgene e il cloro, ma il gas mostarda era l'arma chimica più comune.

5. Gli effetti delle armi chimiche causarono indignazione, in particolare dopo la conclusione della guerra, che portò a trattati internazionali che ne vietavano l'uso in tempo di guerra.

Titolo: "Armi chimiche"
Autori: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Editore: Alpha History
URL: https://alphahistory.com/worldwar1/chemical-weapons/
Data di pubblicazione: 2 settembre 2017
Data di accesso: Luglio 03, 2022
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